martes, junio 05, 2012

Un equipo internacional de investigadores acaba de publicar la descripción de nuevos fósiles de primate asiático que según sus autores clarifica el origen de los primeros primates antropoides, el grupo que incluye humanos, monos y gorilas. El trabajo ha sido publicado el 4 de Junio en la prestigiosa revista norteamericana Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

En nuevo taxón encontrado en Birmania (Myanmar) se llama Afrasia djijidae. Tendría  una antigüedad de unos 37 millones de años. Sus dientes, como se ve en la ilustración)  tienen un gran parecido  con el antropoide primitivo Afrotarsius libycus, recientemente descrito en el desierto del Sahara en Libia. Esta similitud morfológica indica que los primeros antropoides colonizaron África, poco después que estos animales aparecieran en Asia. Esto es importante, ya que en África es donde se produciría la evolución de los primates en la linea de los homínidos.

Durante mucho tiempo, los investigadores han considerado que el inicio de la evolución de los antropoides se produjo en África. Sin embargo los recientes descubrimientos en China, Birmania y otros países asiáticos nos indican otro escenario. Afraasia es una nueva evidencia que los primeros pasos de los antropoides se dieron en Asia y posteriormente se dispersaron a África. El momento que sucedió esto no se conoce con seguridad. Entre Asia y África en el Eoceno existía el mar Tetis y en principio no existía una continuidad terrestre entre los dos continentes según los modelos paleogeográficos. Sin embargo debieron existir algún tipo de puentes intercontinentales, al menos hace 37-38 millones que es cuando tenemos la evidencia de los antropoides del norte de África

La forma de los dientes de Afrasia indica que tendrían una dieta insectivora. Serían animales de pequeño tamaño, que rondarían los 100 gramos, más o menos el tamaño de los modernos tarseros.