sábado, julio 23, 2011

Un lagarto vivíparo de hace 120 millones de años


Los fósiles de lagartos no suelen ocupar portadas en los periódicos, son pequeños y no tienen estructuras espectaculares como algunos de sus parientes reptilianos. De hecho la morfología general de un lagarto del Mesozoico (La época de los dinosaurios) es bastante similar a los actuales. Por esa razón, el que un descubrimiento de un singular ejemplar haya sido publicado en la prestigiosa revista Naturwissenschaften vale la pena que hagamos una reseña.

Se trata de un ejemplar de lagarto de 120 millones de años que presenta en su interior de una quincena de ejemplares de su misma especie (embriones). La conclusión es clara se trata de una hembra preñada. El ejemplar proviene del Cretácico Inferior de China, de los mismos niveles geológicos donde se han encontrado docenas de ejemplares completos de aves, dinosaurios emplumados.

El lagarto está prácticamente completo, tendría unos 30 cm. Se ha identificado en el género Yabeinosaurus, un lagarto conocido anteriormente. En la actualidad, un 20% de lagartos y serpientes tienen son vivíparos, sin embargo este comportamiento es difícil de reconocer en el registro fósil. La única manera es la de fósiles excepcionales como éste, que en su interior tenga aún los embriones. Es decir que muera el individuo preñado y quede enterrado rápidamente en un medio adecuado para que pueda fosilizar. Los pequeños embriones están también conservados que pueden observarse sus diminutos dientes con el microscopio.
Se trata de una adaptación fisiológica, en la cual tienen una finísima cascara de huevo, o incluso la pierden por completo, como sucede en otros tetrápodos como los mamíferos.

Hasta el momento se conocía ejemplos de reptiles marinos como los ictiosaurios que eran vivíparos, pero no se conocían ejemplos en los continentales. Seguramente estos lagartos vivían cerca del agua, y los pequeños individuos al nacer vivirían en el agua, antes de adaptarse a vivir definitivamente en tierra firme.

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